arrecifes de coral

Arrecifes de coral: qué son y por qué son tan importantes para la vida

Ecosistemas

En las últimas décadas, los arrecifes de coral se han ido degradando y muriendo de forma masiva. Junto a ellos, desaparece una gran variedad de animales marinos. La tasa de degradación y muerte de los corales es tan alta que los biólogos marinos predicen la posibilidad de su completa extinción en los próximos 30 a 40 años. ¿Por qué está pasando esto?

Los arrecifes de coral son fantásticamente hermosos y los ecosistemas más “densamente poblados” del Océano Mundial. La biomasa de los invertebrados bentónicos y los peces en ellos se estima en cientos de gramos por metro cuadrado de fondo marino. El número total de especies en los arrecifes de coral puede llegar a un millón o incluso más.

El ecosistema de arrecifes debe una vida tan vibrante a las algas unicelulares que viven en los corales (algas simbiontes), cuya actividad fotosintética no se detiene durante todo el año.

La gran cantidad de materia orgánica sintetizada por las algas simbiontes (producción primaria) proporciona la base energética para la formación de comunidades de arrecifes de coral extremadamente diversas y densas.

Los arrecifes de coral son excelentes “laboratorios naturales” para estudiar varios aspectos del metabolismo en la comunidad de los arrecifes; han encontrado compuestos biológicamente activos específicos que tienen excelentes perspectivas de uso medicinal. Cabe señalar que se prevé que la producción industrial de estos compuestos no se lleve a cabo a partir de organismos acuáticos de arrecifes, sino mediante métodos de ingeniería genética.

Por último, es difícil sobreestimar el papel de los arrecifes de coral en el desarrollo del turismo, una importante fuente de ingresos para los países costeros.

 

¿Cuáles son las amenazas de los arrecifes de coral?

Blanqueamiento de los arrecifes como principal problema ambiental provocado por el cambio climático

Los arrecifes de coral están particularmente en peligro por el aumento de la temperatura del océano, causado por el calentamiento global. Los corales viven en estrecha simbiosis con ciertos tipos de algas, que les dan sus magníficos colores. A temperaturas del agua más altas, esta simbiosis vital puede romperse. Luego, las algas son expulsadas del tejido coralino y emerge la cáscara de piedra caliza blanca en la que viven los cnidarios. Este proceso se conoce como blanqueamiento de coral. Si el blanqueamiento de los corales dura poco tiempo, el tejido corporal de los corales puede volver a absorber células de algas y la simbiosis continúa. Si, por otro lado, el blanqueamiento de los corales ocurre durante un período de tiempo más largo o en cantidades cada vez mayores, los corales pueden morir y colapsar ecosistemas enteros.

Desde la década de 1980 se ha observado un blanqueamiento severo y a gran escala de los corales. Los científicos examinaron en detalle las causas y el alcance de estos eventos en la Gran Barrera de Coral , el arrecife de coral más grande del mundo ubicado frente a la costa noreste de Australia. Hubo repetidos blanqueamientos de coral en 1998, 2002 y 2015/16, que difirieron significativamente. El blanqueamiento en 2016 afectó partes considerablemente más grandes y fue mucho más fuerte que en los dos años anteriores. El tema de las observaciones a largo plazo fueron especialmente 171 arrecifes de la Gran Barrera de Coral, que consta de muchos arrecifes individuales.. Si bien el 43 por ciento de estos 171 arrecifes se vieron afectados por el blanqueamiento de los corales en 1998, el porcentaje aumentó a 56 en 2002 y alcanzó el 85 por ciento en 2016. La principal causa del blanqueamiento masivo de los corales en la Gran Barrera de Coral fueron las temperaturas de la superficie del mar inusualmente altas en 1998, 2002 y 2015/16, que fueron particularmente frecuentes en el último período.

El blanqueamiento severo de los corales en la Gran Barrera de Coral continuó en 2017 . Si bien las partes norteñas del arrecife se vieron afectadas principalmente en 2016, el daño ahora también se extiende a las partes centrales y, por lo tanto, a un total de 1.500 kilómetros de los aproximadamente 2.300 kilómetros de arrecifes de largo.

Los arrecifes dañados necesitan tiempo para recuperarse: con corales de rápido crecimiento es de 10 a 15 años, con corales de larga vida muchas décadas. En vista del cambio climático en curso con el aumento de las temperaturas de la superficie del aire y el mar, parece poco probable que esta vez se otorgue el ecosistema extremadamente rico en especies y valioso. Solo las medidas de protección climática global efectivas y a corto plazo pueden permitir la supervivencia de al menos algunos de los arrecifes de coral.

Los arrecifes de coral se encuentran en aguas tropicales del Pacífico, Índico y Atlántico, donde la temperatura por lo general no cae por debajo de 18 a C, aunque las mantuvo como un corto plazo de agua de refrigeración hasta 16 de la calefacción C y a corto plazo a 35 de la C (que es, por ejemplo, Golfo pérsico). Debido a que las algas simbióticas requieren luz para la fotosíntesis, los corales formadores de arrecifes prefieren aguas claras. Pero incluso allí no se encuentran a más de 75-80 m de profundidad. Por lo general, los corales formadores de arrecifes viven a profundidades de no más de 40-60 m, y en aguas turbias con una gran cantidad de materia en suspensión, no más de 10 m (algunas áreas de los golfos de Tonkin y Siam en el sur de China mares).

A principios de la década de 1980, el área total ocupada por arrecifes de coral se estimaba en unos 600 mil km 2 . Pero para el 2000, había disminuido a unos 250 mil km2 , que es sólo el 0,07% del área del Océano Mundial, pero el 25% de todas las especies de peces marinos se concentran en él.

A lo largo de la historia de su existencia, los corales han experimentado repetidamente períodos de declive y muerte masiva: el clima ha cambiado, el nivel del océano mundial ha aumentado y disminuido repetidamente. La última caída fuerte en el nivel del océano ocurrió durante la glaciación hace 25-16 mil años, luego cayó 140 m por debajo de la actualidad. Hace unos 16 mil años, debido al derretimiento de los glaciares, el nivel del mar comenzó a subir, que llegó al presente hace unos 6 mil años.

pez cirujano azul

Banco peces cirujano azul (Acanthurus leucosternon)

El cambio climático global actual está acompañado de frecuentes eventos extremos. En particular, en 1997-1998 hubo un aumento anómalo de la temperatura de las aguas superficiales de la zona tropical del Océano Mundial, lo que provocó la muerte masiva de corales en las vastas aguas de los océanos Índico y Pacífico. Luego, en las áreas costeras de Bahrein, Maldivas, Sri Lanka, Singapur y cerca de Tanzania, murieron hasta el 95% de todos los corales en las zonas de arrecifes poco profundos. En otras zonas costeras del cinturón tropical, del 20 al 70% de los corales han sufrido la misma suerte. A principios de la década de 2000, la tragedia se repitió dos veces, afectando especialmente a las partes central y sur del Océano Pacífico, y para mediados de la década de 2000, según los científicos, quedaba algo menos de la mitad de los arrecifes existentes en la Tierra.

Pero la situación no es tan catastrófica en todas las áreas de arrecifes. Por ejemplo, en Maldivas, la cubierta coralina se ha recuperado por completo debido al rápido crecimiento de los acropóridos (corales acropor), cuyo crecimiento alcanza los 20-25 cm por año. El hecho es que los arrecifes de Maldivas representan ecosistemas bastante equilibrados, cuyo impacto humano negativo aún no es muy grande. Se observa un panorama diferente en la región de Bahrein y Sri Lanka, donde los arrecifes estaban bajo una presión antropogénica muy fuerte, se desestabilizaron significativamente y, después de la exposición a temperaturas anormalmente altas, se degradaron rápidamente.

Por lo tanto, no las fluctuaciones climáticas bruscas, sino un alto nivel de presión antropogénica, tienen consecuencias fatales para este ecosistema. El creciente impacto humano negativo es especialmente notable en los arrecifes ubicados en áreas con alta densidad de población, principalmente en el Archipiélago Indo-Australiano, donde se concentran más del 30% de los arrecifes de coral de todo el Océano Mundial. Es por esta razón que en el peor de los casos, la existencia de la Gran Barrera de Coral ubicada en esta región puede estar en riesgo para el 2030.

Vertidos tóxicos en aguas marinas

La descargas de producción industrial y aguas residuales de asentamientos, la liberación de productos petrolíferos al agua durante la producción de petróleo en alta mar, la aparición de fertilizantes en el agua debido a la actividad agrícola intensiva: todos estos son elementos de la presión antropogénica más severa sobre los ecosistemas de coral.

Deforestación

La deforestación generalizada en la zona tropical ha provocado una pérdida masiva de suelo durante las lluvias, lo que reduce la transparencia del agua de mar. El aumento de la turbidez del agua, junto con la fertilización, no les da a los corales la oportunidad de sobrevivir en competencia con las algas dañinas en proliferación que pueblan la superficie del coral. Esto inhibe el crecimiento de los corales y los degrada.

Pesca intensiva

La pesca intensiva ha llevado al hecho de que su número se ha reducido diez veces de los valores normales para el arrecife. Del 40 al 70% de todos los peces (por biomasa) en el arrecife son herbívoros. Una fuerte disminución de su densidad provoca el crecimiento activo de algas, lo que desestabiliza el ecosistema arrecifal. Como resultado, los corales se degradan y mueren, y todo este proceso puede ocurrir dentro de un año.

De particular preocupación fue la pesca pasada y ahora prohibida con explosivos, que erosionaron la cubierta de coral del arrecife.

Debido a la disminución de las poblaciones de especies tradicionales de peces comerciales, la población en constante crecimiento en las zonas de arrecifes comenzó a utilizar nuevos grupos de peces de arrecife como alimento: pez cirujano, pez ángel, pez lábrido, pez loro …

El cultivo comercial de grandes meros y lábridos (por ejemplo, pez Napoleón), que ha entrado en práctica, no ha reducido el volumen de su pesca en los arrecifes, ya que el pescado capturado en la naturaleza es varias veces más caro que la maricultura. Capturarlo y entregarlo en vivo a restaurantes en países asiáticos es un negocio muy rentable.

En las últimas décadas, la situación se ha complicado por la captura incontrolada de peces de arrecife para el comercio de acuarios (ver también Science and Life, No. 2, 2009). Empresas de países desarrollados forman la orden para la captura de peces de acuario. Son ellos los que promueven el acuarismo marino entre los aficionados y están ampliando constantemente los mercados de peces de arrecife silvestres. La extensa red resultante de empresas locales involucra a la población costera en la “pesca de acuario”. El comercio de vida marina es un negocio muy rentable. A menudo, los pescadores locales reciben menos del 1% del costo final de la mercancía por la captura, el resto va a los comerciantes.

Cabe señalar que de más de 4000 especies de peces de arrecife, menos de 100 se crían en condiciones artificiales, lo que se explica por la complejidad de su desarrollo larvario. Por lo tanto, la gran mayoría de peces para acuarios marinos se capturan en la naturaleza. Lo mismo ocurre con los invertebrados. Por ejemplo, la proporción de corales madréporas diluidas en el comercio de acuarios es inferior al 1%.

 

¿Por qué son tan importantes los arrecifes de coral?

Los arrecifes de coral albergan una enorme riqueza de especies

En las ramas de los corales, los caracoles marinos y los crustáceos encuentran refugio, las medusas y las mantarrayas flotan y los tiburones cazan de noche. Además de las selvas tropicales, los arrecifes de coral se encuentran entre los ecosistemas más antiguos y ricos en especies de nuestro planeta.

Casi 800 especies de equinodermos (incluidas estrellas de mar y pepinos de mar), alrededor de 500 especies de algas y más de mil especies de peces y esponjas se han observado solo en la Gran Barrera de Coral de Australia : una comunidad heterogénea de depredadores y presas, organismos firmemente adheridos y libremente móviles, especies de plantas y carnívoros. Todos comparten este hábitat y, a través de interacciones mutuas, aseguran la resistencia de un arrecife de coral a las influencias ambientales.

El moco de coral lavado del arrecife sirve como sustrato para el desarrollo intensivo del plancton bacteriano, que, a su vez, forma una suspensión bacteriana-orgánica que sirve como alimento para el zooplancton y los invertebrados bentónicos, y más adelante en la cadena alimentaria para los peces. De esta manera, los arrecifes de coral aumentan la productividad de las áreas marinas circundantes.

Los arrecifes de coral como base económica

Se estima que 500 millones de personas dependen económicamente de la salud de los corales; de pescadores a consumidores. Si las poblaciones de peces continúan disminuyendo, muchas personas pierden tanto sus medios de vida como sus medios de vida. En otras palabras, la destrucción de los arrecifes de coral podría evolucionar más allá de una crisis ecológica a una crisis financiera. La pesca local en la zona de arrecifes es la fuente de alimento más importante para la población de los países costeros (por ejemplo, Oceanía). Durante miles de años, se ha llevado a cabo en tales áreas utilizando métodos suaves y no destructivos. Se utilizaron aparejos de anzuelo, trampas, redes fuera de la zona del arrecife. En la década de 1980, los recursos de peces de arrecife se estimaron en el 9% de las poblaciones totales de peces marinos del mundo. Ahora estas reservas están muy socavadas debido a la intensificación de la pesca.

Los corales se unen al dióxido de carbono .

El dióxido de carbono no es el más fuerte, pero ciertamente es el gas de efecto invernadero más abundante  en nuestra atmósfera. Por tanto, juega un papel importante en el contexto del cambio climático y, entre otras cosas, contribuye a la acidificación de los mares .

Aquí es donde entran en juego los corales: los organismos son capaces de fijar grandes cantidades de gases de efecto invernadero . Por lo tanto, podrían ayudar a controlar la crisis climática , pero esto solo se puede lograr si están adecuadamente protegidos.

Los arrecifes de coral protegen las ciudades costeras .

Debido a su estructura estable, los arrecifes pueden actuar como rompeolas . Para millones de personas en países como Indonesia, Vietnam o Estados Unidos, el riesgo de inundaciones podría aumentar si los arrecifes se destruyen aún más. Las crestas de los arrecifes resistentes a las olas protegen las costas de los países tropicales de los efectos destructivos de las olas del mar, evitando la erosión costera.

El coral cura enfermedades

Los científicos también asumen que muchos ingredientes de los corales podrían ser de importancia medicinal en el futuro. Al adaptarse al ecosistema dinámico de un arrecife de coral, muchos organismos han desarrollado aquí ciertas sustancias con las que pueden defenderse y protegerse. Por tanto, se cree que los arrecifes de coral son una mina de oro para el descubrimiento de nuevos ingredientes. En los últimos años, las zonas limítrofes con arrecifes se han considerado muy prometedoras para la maricultura: el cultivo de algas beneficiosas , equinodermos, moluscos, crustáceos y peces.

pez loro en arrecife de coral

Pez loro (Scarus frenatus) en la parte superior de la pendiente del arrecife de coral.

 

Existen diferentes tipos de arrecifes de coral:

Arrecifes costeros

Estos arrecifes crecen en la costa rocosa original. Crecen hacia el mar. Al pie del arrecife, se forma típicamente un pedregal de restos de coral. En el lado opuesto a las olas, los corales crecen más lentamente. La erosión crea un área de agua poco profunda con un fondo sedimentario. Los arrecifes marginales tienen hasta 100 metros de ancho. Dado que los corales duros están ligados a la zona de luz intensa, los arrecifes no llegan a profundidad. Se pueden encontrar arrecifes fronterizos en el Mar Rojo y la región Indo-Malaya, por ejemplo.

Arrecifes de plataforma

Los arrecifes de plataforma surgen lejos del continente en crestas submarinas que se encuentran justo debajo de la superficie del agua. A medida que la cresta se hunde, y con ella el suelo del arrecife, los corales crecen con ella. Son características las fuertes pendientes en todos los lados. Estos arrecifes se pueden encontrar en Belice y el Océano Índico.

Arrecifes de barrera

Los arrecifes de barrera se forman en costas poco profundas sobre suelos de sedimentos. A medida que aumenta el nivel del agua, los arrecifes crecen. Están hasta a 50 kilómetros del continente. La laguna entre el arrecife y el continente puede tener hasta 70 metros de profundidad. El arrecife más grande y famoso de este tipo es la Gran Barrera de Coral frente a Australia.

Atolones

Los atolones surgen de los arrecifes de las islas volcánicas que se hunden en el mar. Los arrecifes continúan creciendo hacia arriba, formando un anillo circular con una laguna en el medio. Sin embargo, también es posible que el anillo circular solo surja porque los corales dentro del anillo mueren porque no puede encontrar suficiente comida a través del círculo exterior hacia el centro. Los atolones se encuentran en los océanos Pacífico e Índico tropical. Los atolones más famosos son las Maldivas.

mobula

Mobula (Mobula thurstoni)

 

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