Permafrost, deshielo y metano

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¿Qué es el permafrost?

El permafrost es un suelo que permanece congelado por más de dos años a la vez. La mayor parte del permafrost se encuentra en latitudes altas, por ejemplo, en los Alpes, aunque el permafrost también se encuentra en latitudes medias. En Finlandia, puede haber permafrost en las hojas de palma de Laponia. El de Siberia esconde, entre otras cosas, mamuts que se conservan como en un congelador. El suelo a menudo es helado a menos de decenas de metros de profundidad, pero en las áreas más frías, el permafrost puede alcanzar hasta miles de metros si el lecho de roca no está obstruido. El permafrost se derrite en el verano generalmente a profundidades de 50–100 cm.

“El permafrost es una reserva hídrica fundamental”

El Permafrost está en un acelerado proceso de deshielo

Teniendo en cuenta la vasta y compacta estructura del permafrost y su impacto categórico en el desarrollo natural en torno a él, nos enfrentamos a un serio problema. Con el aumento de las temperaturas a nivel mundial, se está produciendo un imparable deshielo de las áreas frías más densas, y con ello también del permafrost. El permafrost se está descongelando y liberando gases de efecto invernadero. Este impacto se verá multiplicado cuanto mayor sea el área de permafrost desvelado. Este hecho, sin ningún lugar a dudas, acelerará el cambio climático actual.

El Permafrost contiene altos niveles de metano

El Informe anual de Impacto sobre el Calentamiento Ártico  pronostica que las temperaturas subirán de cuatro a siete grados este siglo, dependiendo de la cantidad de dióxido de carbono emitido a la atmósfera.

El investigador ruso Sergei Kirpot de la Universidad Estatal de Tomsk sospecha que el calentamiento global ahora ha superado un punto crítico, y el permafrost ha comenzado a derretirse. Según él, se ha producido un cambio dramático en tres o cuatro años.

“Las regiones árticas se están calentando mucho más rápido que otras partes del mundo.”

El permafrost siberiano y las turberas tienen entre 10,000 y 11,000 años. Se formaron al final del último período glacial y desde entonces han producido grandes cantidades de metano, la mayoría de las cuales se almacena en el permafrost y en parte en hielo más profundo.

Se estima que se almacenan 70 mil millones de toneladas de metano en cepas siberianas, aproximadamente una cuarta parte de todo el metano almacenado en el mundo. Cuando se libera a la atmósfera, el metano es más de 20 veces más potente que el dióxido de carbono.

Los científicos temen que, si el permafrost alcanza su punto de fusión, comenzará a liberar grandes cantidades de metano a la atmósfera.

El Permafrost en Alaska

La temperatura del permafrost de Alaska se ha mantenido alrededor de los 7 grados centígrados durante 10,000 años. Investigadores canadienses han advertido que, en Alaska, la temperatura del permafrost está solo un par de grados por debajo del punto de fusión.

El profesor de investigación Bruce Forbes, del Centro Ártico de la Universidad de Laponia, dice que se han producido cambios en el permafrost de Siberia y Alaska durante décadas. Cuando se realizaron extensas mediciones en Alaska en la década de 1970, el permafrost claramente actuó como un sumidero de carbono, absorbiendo dióxido de carbono del aire.

 “Me preocupa que se llega al punto de no retorno. Una vez que el metano comienza a liberarse a la atmósfera a medida que se derrite el permafrost, ya no se puede detener”, dice Bruce Forbes.

“Cuando se realizaron mediciones exactamente en los mismos lugares en la década de 1990, se descubrió que el área había comenzado a producir dióxido de carbono en la atmósfera. Algunas de las plantas actuaron como silbatos: inyectaron metano directamente desde las profundidades de la atmósfera”.

El Permafrost en Siberia

La región ártica más grande y quizás menos estudiada del mundo es Siberia. Bruce Forbes también ha llevado a cabo sus investigaciones en Siberia occidental, durante 14 años. Ahora lidera un gran proyecto de investigación multidisciplinario financiado por la Academia de Finlandia en la Península de Yamal .

Además de la investigación climática, el grupo está trabajando estrechamente con los nenets que viven en la industria de cría de renos y las compañías petroleras que han ingresado al área para encontrar un modelo de uso de la tierra que asegure ambas actividades en el área.

Vastas extensiones de Permafrost se están viendo afectadas

En el oeste de Siberia, el país se encuentra en condiciones normales de invierno. En primavera, la superficie comienza a descongelarse y en verano se derrite a una profundidad de al menos veinte centímetros, hasta un metro y medio. Debajo de la capa fundida hay turba congelada y tierra orgánica y debajo comienza a perenne.

“El permafrost, que normalmente no se derrite ni siquiera en verano, puede tener un grosor de dos a miles de metros. En Siberia occidental, son unos doscientos metros”, dice el profesor de investigación Forbes.

A medida que las temperaturas en la tundra aumentan debido al cambio climático, el suelo fundido llega más profundo año tras año. La superficie superior de la erupción se ablanda y el suelo orgánico acumulado allí comienza a liberar metano y dióxido de carbono a la atmósfera.

Y cuanto más dióxido de carbono y metano se libera a la atmósfera, más se calienta el clima.

El invierno más cálido también significa una capa de nieve más gruesa. La nieve, por otro lado, actúa como aislante: el suelo debajo de él permanece cálido. Alaska ya ha descubierto que el suelo ha comenzado a producir metano en la atmósfera, no solo en verano sino también en invierno.

En algunas partes del oeste de Siberia, Ikirout se ha descongelado tan profundamente que el equipo de investigación de Forbes ha encontrado grandes cantidades de cráneos, huesos y, entre otras cosas, dientes caninos gigantes que se han almacenado en hielo, que los expertos han identificado como restos de animales prehistóricos.

Lagos enteros pueden haber desaparecido a medida que la capa de hielo debajo del lago se derritió, permitiendo que el agua se drene.

Hay muchas variables en la ecuación de cambio de Tundra, y los científicos aún no saben cómo un cambio inesperado afecta a toda la cadena larga. Un factor es el mimbre.

“Los nenets de Siberia occidental han dicho que el cambio más claro en su hábitat es el crecimiento de sauces. No existían antes. Los bosques son tan anchos y altos en los lugares que los renos podrían perderse en ellos, por lo que los Tokas deben ser guiados por ellos”, describe Forbes.

En invierno, el sauce reúne más nieve que la tundra, y el suelo debajo de la nieve se mantiene cálido. En verano, los sauces aumentan la capa orgánica del suelo, que a su vez libera más dióxido de carbono al aire. Por otro lado, cuanto más alto es el límite de los árboles hacia el norte, más bosques también absorben dióxido de carbono.

En la Tundra, los sumideros y el dióxido de carbono liberados a la atmósfera son una ecuación que los científicos aún están investigando.

El Permafrost condicionado por el hombre

El deshielo se ve afectado no solo por el aumento de la temperatura sino también por la mano humana. En el norte de Alaska y el oeste de Siberia, se ha encontrado que el permafrost se derrite principalmente donde el hombre ha construido carreteras y casas.

Conducir a través de la tundra rompe su superficie para que la huella comience a absorber el calor. Y a medida que comienza el deshielo, el área se expande rápidamente. Estamos cambiando las condiciones de la tundra, tanto en la atmósfera como en el suelo.

“La memoria de la gente es muy corta. ¿Cuántos ya no recuerdan que en el verano de 2003 miles de personas murieron en Francia debido a una ola de calor?

A pesar de las malas noticias, Forbes no acepta la idea de que ya no vale la pena hacer nada, al contrario.

“El efecto invernadero se puede reducir al reducir las emisiones de carbono, y eso es a través de decisiones políticas. Pero las decisiones deben tomarse ahora. Y los estadounidenses ahora tienen un papel central aquí”, dice Bruce Forbes.

La adaptación al cambio climático es esencial, según Bruce Forbes, pero no es una excusa para no hacer todo lo posible para frenarlo.

“Piensa si naciste en dos generaciones. Sabrías que todo lo que te estaba sucediendo en ese momento era predecible dos generaciones antes, pero no se hizo nada”.

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